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El Perezoso de tres dedos

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Los perezosos son animales dóciles, tímidos e inocentes, que suelen despertar ternura en todas aquellas personas que los observan. Los perezosos están completamente adaptados a la vida arborícola, desplazándose muy lentamente entre las ramas. Pese a que es uno de los animales más lentos y con menos actividad en tierra, bajo el agua es considerado uno de los mamíferos con más habilidades.

Hábitat

Los perezosos de tres dedos prefieren los bosques tropicales. Está presente en Centroamérica y América del Sur, desde Honduras y el este de Venezuela hasta el Norte de Argentina, y, por lo general, en un rango de altura desde el nivel del mar y los 1,100 metros.

Descripción

Es un animal de pelaje de color gris a marrón, con manchas blancas en el rostro. El perezoso de tres dedos cuenta con una pequeña cola mientras el de dos dedos carece de ella. Sus garras miden de 8 a 10 cm y funcionan como herramientas de agarre, así como para la defensa. El perezoso de tres dedos mide 45 cm de longitud aproximadamente, con un peso promedio de 4.5 kg. Viven 30 años en el medio silvestre. Los perezosos tienen una vista y oído muy pobre por lo que la mayoría del tiempo se basan en tocar y oler para conseguir alimento.

Alimentación

Las hojas son su principal fuente de alimento, consumen grandes cantidades de hojas de hasta treinta especies de árboles y lianas, que les proporcionan muy poca energía y nutrientes, y no las digieren fácilmente. La dieta a base de hojas es muy pobre en nutrientes y la ingesta de calorías es muy baja. Debido a esto, tienen un metabolismo muy lento para hacer frente a esta ingesta baja en calorías. Su digestión puede durar un mes o más en completarse.

El Perezoso

Comportamiento

Sus movimientos lentos, que le ha valido el nombre de «perezoso», es debido a sus singulares características fisiológicas: Temperatura corporal variable, ya que no disponen de mecanismos internos eficientes de homeostasis; circulación sanguínea baja y respiración lenta; y una alimentación hipocalórica con un sistema digestivo también lento.

Marcan su territorio de diversas maneras, como puede ser rozando su cuerpo contra los árboles para dejar olor, o raspando la corteza con sus garras para dejar señales visuales. Los territorios de diferentes individuos pueden compartirse considerablemente, las hembras tienden a ser más sociables que los machos.

Aproximadamente una vez a la semana, el perezoso desciende de las alturas para cavar un hueco pequeño con su cola, posteriormente defeca y orina, luego lo cubre con hojas utilizando sus patas traseras y vuelve a su altura preferida. Esta actividad dura menos de 30 minutos, pero durante este tiempo el perezoso es vulnerable a los depredadores.

Regulación térmica

Los perezosos no pueden regular su temperatura corporal como otros mamíferos y por eso dependen del calor constante de la selva para mantener su metabolismo estable. Los perezosos a menudo suben a lo alto de la copa del árbol por la mañana para obtener algo de energía del sol y, cuando hace mucho calor, vuelven a la sombra de los árboles. Al abandonar los rasgos endotérmicos que la evolución les ha regalado a los mamíferos, los perezosos han adoptado un estilo de vida lento que les permite ahorrar energía más similar a los animales de sangre fría como los reptiles.

Reproducción

Se reproducen una vez al año, dando a luz a una sola cría, la cual pasa todo el tiempo abrazada a su madre. Las crías al nacer son muy débiles y dependientes. Los perezosos bebes comienzan a comer hojas cuando tienen dos semanas de edad. Al cumplir los 8 meses de vida ya pueden ser totalmente independientes y desplazarse con autonomía.

Simbiosis

Con frecuencia sobre su pelo crecen algas, lo que les otorga una coloración verdosa que contribuye, junto a su lento movimiento, a pasar desapercibidos frente a los depredadores. El pelaje del perezoso tiene estrías y fisuras, y a diferencia del pelo de otros mamíferos, absorbe agua. Además de suministrarles un despiste cromático a los mamíferos, las algas pueden significar una pequeña fuente extra de nutrientes, que serían absorbidos vía difusión, por la piel de los perezosos.

Las polillas depositan sus huevos en el estiércol del Perezoso, donde la larva se alimenta del excremento. Cuando éstas se convierten en polillas, se trasladan al pelaje de los perezosos. Las polillas aportan nitrógeno al animal, lo que permite el crecimiento de más algas, que tienen muchos nutrientes y lípidos.

Depredadores

Algunos de sus principales depredadores son las serpientes constrictoras (anacondas), grandes felinos (pumas y jaguares) y, en ocasiones, aves de presa (como el águila harpía). Poseen garras muy afiladas que no sólo les sirven para el sustento, sino también como una efectiva arma de defensa que puede ser extremadamente peligrosa para sus atacantes. Cuando deben cruzar un río, donde la vegetación no forme puentes aéreos, pueden nadar con rapidez.

Amenazas

La mayoría de los traficantes furtivos, le arrebatan las crías de perezosos a sus madres, les liman las garras a los pequeños, que son su única arma para defenderse del entorno y los maltratan para someterles y acostumbrarle al trato con sus futuros dueños.

La destrucción de su hábitat, así como su caza para hacerse con sus pieles y su comercialización como mascotas, son sus mayores amenazas.

El Día Internacional del Perezoso se celebra el tercer sábado de octubre de cada año, es un festejo que busca evitar el tráfico de esta especie, también intenta frenar la venta de todo animal exótico en el mundo.



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